The wartime girls.

Vrouwen in de Tweede Wereldoorlog

Laura Knight ( 4 augustus 1877 – 7 juli 1970)

Laura Knight was al een gerespecteerd schilderes, toen ze voor een korte periode een contract afsloot met het WAAC in 1942. In haar jeugd had haar moeder Laura sterk gestimuleerd om kunstenares te worden. Eén van haar grote inspiratiebronnen waren de Hollandse meesters en tijdens haar verblijf in Laren had ze alle tijd om deze kunstenaars te bestuderen. Dat wierp vruchten af. Haar olieverfschilderijen over het ballet en het circus brachten haar roem en in 1929 werd ze benoemd tot Dame Commander of the Order of the British Empire, gevolgd in 1936 met een benoeming tot lid van de Royal Academy of Arts, een prestigieuze kunstopleiding in Londen. Ze was daarmee de eerste vrouw, die deze eer te beurt viel.

Laura Knight -zelfportret

Laura Knight -zelfportret

 

In 1943 benaderde het WAAC Laura Knight voor een opdracht. De Tweede Wereldoorlog vroeg om inzet van iedereen, ook van vrouwen en het Ministerie van Bevoorrading wilde daarom meer schilderijen met vrouwen, die inspanning leverde aan de oorlogsindustrie als onderwerp. Dergelijke kunstwerken zouden immers prima passen in het promotieprogramma van de overheid. Knight aanvaardde de opdracht en vervaardigde het schilderij “Ruby Loftus screwing a breech-ring” in 1943, een scene gesitueerd in een onderdelenfabriek. Daar stonden niet langer mannen aan de machines, doch vrouwen en Ruby Loftus was één van hen. Ruby had voordien nog nooit in een fabriek gewerkt, maar door de oorlog was dit veranderd. Ze bleek zelfs een goede werkneemster te zijn, in zeer korte tijd had ze de benodigde technische vaardigheden onder de knie. Het doek van Knight toont Ruby, terwijl ze bezig is een ring te maken voor een Bofors 40 millimeter- luchtafweergeschut. Een uiterst delicaat werk, wat gewoonlijk alleen door zeer ervaren personeel kon worden gedaan. Betere propaganda om vrouwen te werven voor de oorlogsindustrie dan dit schilderij was er niet volgens de overheid en ook over de uitvoering was men tevreden. Knight had gedaan wat haar opgedragen was, een objectieve weergave te maken van de realiteit en ze had dat gedaan met technische precisie.

 

Ruby Loftus screwing a breech-ring by Laura Knight-1943(bron:  Imperial War Museum)

Ruby Loftus screwing a breech-ring by Laura Knight-1943(bron: Imperial War Museum)

 Haar vakkundigheid leidde tot de aanstelling van Laura Knight als officiële portretschilderes en in die hoedanigheid maakte ze diverse schetsen en schilderijen tijdens het Internationaal Militair Tribunaal in Neurenberg, waar vlak na de oorlog de processen tegen de Naziekopstukken werden gehouden.

A head and shoulder portrait of Lord Justice Lawrence, turning to the left knight- 1946

A head and shoulder portrait of Lord Justice Lawrence, turning to the left knight- by Laura Knight, 1946 (bron:Imperial War Museum)

A head and shoulder portrait of Lord Justice Lawrence, turning to the left knight- 1946

A head and shoulder portrait of Lord Justice Lawrence, turning to the left knight- by Laura Knight,1946 (bron: Imperial War Museum)

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

De getuigenissen schokten de kunstenares diep en ze raakte diep verontwaardigd over de wreedheden van de Nazi’s. Ze besloot om een schilderij te maken, die afweek van haar gebruikelijke realistische weergave en zo ontstond het beroemde schilderij: The Dock, Nuremberg ( 1946).
In het schilderij verwerkte ze het beeld van de stad Neurenberg in puin.

Sketsch Nuremberg-trial

Sketsch Nuremberg-trial

The final painting The Dock, Nuremberg, 1946 by Dame Laura Knight RA, (bron: Imperial War Museum)

The final painting The Dock, Nuremberg, 1946 by Dame Laura Knight RA, (bron: Imperial War Museum)